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Según los defensores de los derechos de los animales, se ha puesto en duda la ética de SeaQuest, una empresa con fines de lucro no acreditada por ninguna organización zoológica. Ha tenido conflictos con el Departamento de Agricultura de los Estados Unidos (USDA), que regula sólo una parte de la vida silvestre expuesta. El verano pasado, SeaQuest, de cuatro años de antigüedad, en Trumbull, Connecticut, fue cerrado debido a múltiples multas del USDA, incluido un incidente en el que un niño fue mordido por una ardilla voladora de azúcar. (La instalación fue citada por falta de supervisión). Otro SeaQuest en Colorado también cerró este año después de numerosas multas estatales y federales.

La compañía enfrenta continuas protestas de exempleados y grupos como PETA, que han presentado quejas sobre lo que consideran crueldad, negligencia y explotación por parte de SeaQuest. Casi 100 animales, incluidos dos perezosos, murieron en SeaQuest en Woodbridge entre 2019, el año de su apertura, y 2023, según registros estatales obtenidos por The New York Times.

A fines del mes pasado, la División de Pesca y Vida Silvestre del Departamento de Protección Ambiental de Nueva Jersey emitió a la compañía un aviso de violación de 32 páginas, citando numerosos casos de animales enfermos, heridos o maltratados. Entre ellos se encontraban reptiles territoriales que luchaban tan agresivamente que resultaban heridos y sangrando dentro de sus recintos. Además, se menciona que una nutria y un puercoespín lograron escapar sin ser notados por el personal, lo cual fue captado por cámaras de seguridad. También se registró un caso de una guacamaya roja estresada que se arrancaba las plumas. Las autoridades exigieron que SeaQuest cambie inmediatamente sus prácticas y pague una multa nominal antes del 10 de julio o enfrentará multas sustanciales y la confiscación de sus licencias y animales.

Cuando se le pidió comentarios sobre las violaciones, un portavoz de SeaQuest remitió al Times a la sección de preguntas frecuentes del sitio web de la compañía. En respuesta a una investigación anterior de ABC News, la compañía dijo: «Entre 2021 y 2022, SeaQuest Woodbridge adquirió cientos de animales rescatados, muchos de los cuales se encontraban en mal estado de salud». Los ejecutivos no respondieron preguntas sobre incidentes específicos.

Además, se informó que dos perezosos también murieron en SeaQuest en Las Vegas. Como otros SeaQuest, está ubicado en un centro comercial cubierto, donde no hay luz natural, humedad, vegetación y pisos excavados, elementos esenciales para el bienestar de muchos animales.

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